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从日本在ECHONET的布局

时间:2004-08-11 00:00来源:compotechasia.com 作者:admin 点击:
陈佳宜

ECHONET的开发,主要在建构一套标准化的家庭网络标准规格,并进一步期待形成一个无处不在(Ubiquitous)的网络世界。日本主要家电大厂各自制定了网络家电发展战略,开发出多种支持ECHONET的网络家电。此外,Sanyo、Sharp、Toshiba和Mitsubishi四公司更进一步联合开发网络家电的核心技术「iReady」,确保不同品牌间的网络家电可以相互连接,期待藉此共同研发技术,降低产品价格,推动网络家电普及。对于家电业务利润持续低迷的日本厂商来说,具有高附加价值之智能网络家电极有可能成为扭转乾坤的主力商品。日本家电大厂在家庭网络方面的布局来势汹汹,ECHONET有可能逐步迈向国际化,成为更多国际家电大厂所支持的家庭网络标准。

日本主导的家庭网络技术规格—ECHONET

有鉴于全球能源逐渐枯竭、人口结构逐渐迈向高龄化,再加上家庭是消耗能源率最高的场所;环境保护与远距家庭医疗的需求提升等,Sharp、Toshiba、Hitachi、Panasonic、Mitsubishi Electric等家电大厂与东京电力公司,于1997年12月在日本政府支持下,成立了ECHONET(Energy Conservation and Homecare Network)协会,主要目标是开发一标准化的家庭网络标准规格,并应用至家庭能源管理、居家医疗保健等服务上。
ECHONET的家庭网络架构

ECHONET的家庭网络架构是由ECHONET控制装置、ECHONET Router、ECHONET机器设备所构成,采用无线方式或电力线方式连接家中的空调、冰箱、照明器具、保全传感器及家庭医疗设备的网络。ECHONET的网络架构如图2所示。

透过该网络架构,用户可遥控家中设备的电源开关或是进行电力统一管理等。此外,ECHONET还可向家庭用户提示冰箱中储藏食物的使用情况,并发送烹调方法等信息﹔洗涤衣物时,它可以为洗衣机设定最适当的洗涤程序;当设备发生故障时,还可将故障诊断结果通知售后服务公司。另外用户也可以利用手持行动设备如手机在户外对家中的电器和传感器进行直接控制。

ECHONET的技术特征

ECHONET的主要特征总括来说有以下五点,详细说明如表1所示。

特征 主要内容
不需要配线 由于通讯媒介是使用电力线与无线传输技术,因此不需要再施工配线,可以降低铺设成本,广泛使用在既有的住宅里。
实现异质产品间的整合环境 透过ECHONET可以让各种不同的电器相互连接,并进行操控。
更易于开发应用环境 ECHONET的共通标准提供厂商一个更容易的中介软件与机器设备之开发应用环境,如此可以缩短产品开发时间。
plug and play随插即用机能 设备之间不但可以相互连接,更可以简易地增设或变更设备,达到随插即用的效果。
与广域网络间的连结 实现与社区系统网络高度连结的无所不在之网络世界。
Source:ECHONET,拓墣产业研究所整理,2004/04

2002年11月5日,ECHONET团体发表了最新版的家庭网络技术标准「ECHONET 3.0」,在底层传输媒介技术中增加了Bluetooth和以太网络。ECHONET技术标准可使用的通信媒介从之前的五种:电力在线网(PLC)、特定小电力无线、扩展HBS用双绞线、红外线、与遵照LonTalk的小电力无线增加至七种。今后,此标准还有可能逐渐支持其它的通信媒介。

ECHONET旨在实现一个Ubiquitous的网络世界

ECHONET的远景是希望透过通用的语言、通用的应用和跨平台连接技术,把家电和传感器连接起来,形成可以分享信息和功能的家庭网络。然后,在此基础上利用卫星、广播、有线电视和ISDN等通讯方式,进一步把电力公司、煤气公司、保全系统、医院和办公室与家庭连接起来,因而形成一个无处不在(Ubiquitous)的网络世界,实现信息与功能的共享。

日本家电大厂纷纷布局ECHONET网络家电

日本主要家电厂商除了共同组成ECHONET协会开发共享标准之外,并在ECHONET标准的架构下各自制定了网络家电发展战略,企图靠网络家电建立起一个新的家电王国,例如Toshiba、Panasonic和Hitachi等家电厂商均研究开发出了多种支持ECHONET的网络家电。

(一)Toshiba—「Feminity」
日本国内最早的网络家电是Toshiba于2002年4月开始销售的Feminity系列,包括冰箱、微波炉、洗衣机等家电产品、控制各产品的触摸式面板「IT家庭终端」,以及在各产品间将不同通信技术进行转换的「Access Point」等三类产品。

Toshiba的Feminity系列家电产品是以Bluetooth作为通信媒介,并符合ECHONET标准的产品。Toshiba采用Bluetooth方式主要原因是Bluetooth的通信速度快,随着家电网络化,今后将会有传送静态图像以及动态影像的需求,与其将来再更换为高速通信方式,不如现在就采用Bluetooth。

使用网络家电来作菜,可以让居家生活更加便利。例如可以透过家庭终端连结到Feminity的专用网站『Feminity俱乐部』,将冰箱内储存的食物信息发送出去,搜查这些食物可能的烹饪方法。外出购买食物时,家庭终端可将选定的烹饪方法中所需的食物发送到手机上,采购时就可以一边看着手机一边购买家里缺少的食物。此外,还可以让微波炉根据「自动烹饪菜谱」的指示进行操作,因此不会发生不知该如何设置加热时间等情况。

从上述例子可以看出网络家电的优点,就是可以通过简单操作随时增加新功能。此外,洗衣机也可以根据衣物不同的质地设定洗涤时间及洗涤方式等。只要透过家庭终端连上网络,就可以从专门的服务器上获取所需要的信息。另外,在设备出现故障时,家庭终端可以将何处出现异常的「错误编码」发往专用服务器,并显示出具体的故障内容,对检查部位提出建议。在用户解决不了时,则可以向Toshiba的家电修理中心发出修理等要求。

(二)Panasonic—「生活网络」

继Toshiba之后,Panasonic与Hitachi也涉足网络家电市场,这对Toshiba来说是一大喜讯,因为这样势必产生使各厂商产品互相兼容的通信规格,创造一个利于网络家电普及的大环境。2002年7月23日,Panasonic和Hitachi的Home&Life Solution宣布,两公司共同开发的网络家电的通信规格统一为ECHONET规格。两公司已开发成功了遵循ECHONET规格的小电力无线模块,并自2003年起推出使用该无线模块的网络家电产品。

Hitachi和Panasonic两家厂商皆认为Bluetooth通信距离太短而无法覆盖整个家居空间,此外考量到一般家庭的建筑材料与结构等各不相同,要确保通信品质的稳定性,因此主张采用通信距离较长的特定小电力无线技术。虽然通信速度慢,说不上是最好的通信方式,但用于控制家电绰绰有余,在目前情况下是最实际的一种方式。由于是无线传输,因此不必进行线路的铺设作业,并且这项技术已经是成熟的技术,通信品质相当稳定。与Bluetooth相比,该技术的另一个优点还在于可以将通信模块的价格减少到Bluetooth的一半左右。两家公司在2003年利用该技术实现了网络家电的商品化。除这两家公司之外,Sharp及Sanyo Electric也提出了使用特殊小电力无线做为通信媒介的方针。

Panasonic于20003年9月开始推出网络家电系统「生活网络」,可透过家用控制终端或手机控制家中的网络家电,对网络家电进行集中控制、监视、远程操作以及下载必要信息等。此外,「生活网络」更提供了居家防盗所需之家庭保全系统,利用安装在家中的防盗传感器,可以监视是否发生外部入侵等异常情况,并发出紧急通报,如果外出还可以将通报发送至手机。

Panasonic的「生活网络」系统采用小电力无线模块,并遵循ECHONET的网络规格,耗电量小可用电池驱动,此外由于是小型无线,因此很容易进行设备安装和施工。Panasonic希望能在网络家电系统中实现包括网络家电、家庭保全以及各类生活情报发送和软件应用在内的多种功能。

Panasonic所发售的网络家电系统之售价分别如下,生活控制终端(8万6,000日圆)、冰箱(29万5,000日圆)、洗衣烘干机(17万日圆)、微波炉(9万日圆)、空调(27万日圆~39万日圆)、防盗传感器(1万2,000日圆~1万3,000日圆)。当购买家庭网络控制终端时,必须加入「生活网络」服务会员。入会金为1,050日圆,每月基本费为525日圆,追加服务(放心守护服务)每个月525日圆。

(三)Hitachi—「Horaso Network」

Hitachi Home&Life Solution也於2003年12月開始推出網路家電系統「Horaso Network」,网络家电产品包括通訊終端設備、洗衣烘干機、冰箱、微波炉、热水器等。通讯终端设备的价格在10万日圆左右、热水器60万日圆,洗衣烘干机、冷蔵库与微波炉3个一组的价格则比Hitachi一般家电产品高出2~3万日圆左右。

「Horaso Network」也是符合ECHONET的规格,其家电之间的网络连接方式与Panasonic相同,采用小电力无线方式。此外,可利用PC连接因特网与Hitachi的「情报中心」作连结,下载相关信息与设定。由于Hitachi的网络家电之基础技术是与Panasonic共同开发而来,因此两厂商之间的产品具有某种程度的互通性。

同时Hitachi着重提供与生活紧密结合的服务,除了网络家电产品外,更推出了一个提供生活整体照护的服务,名为「Horaso Network Service」。此服务不但提供各项与生活息息相关之支持情报、产品故障诊断修理之「Maintenance・Supply」服务,更提供了健康咨询与商店介绍等情报服务。加入费用为3,000日圆,每月费用为900日圆。

Hitachi H&L的网络家电与Panasonic的网络家电有很多相似的部分,不过也有不同的地方,Hitachi着重网络家电的附加信息内容服务,另外在控制终端部分,Panasonic是以液晶面板控制终端来进行操作,而Hitachi H&L则采用PC来当作控制终端,统一管理家电之间的连接,目的是为了缩小控制器部分的尺寸。

日本家电大厂连手开发网络家电标准iReady

虽然Toshiba、Panasonic和Hitachi等家电厂商均发表了多种支持ECHONET的网络家电,但实际上三家大厂所开发出来的网络家电最欠缺的即是相互间的连结性以及附加的功能内容不足。关于Toshiba的Feminity、Panasonic的「生活网络」与Hitachi的「Horaso Network」三种网络家电之功能比较如表2所示。

Toshiba—Feminity Panasonic—生活网络 Hitachi—Horaso Network
e-mail机能 ○ × ○
机器的远程操作 ○ ○ ○
安全性支持 ○ ○ ○
远程监控功能 ○ ○ ○
远程修理诊断功能 ○ × ○
协助作家事功能 ○ △ △
相互连结性 × × ×
Source:拓墣产业研究所整理,2004/04

此外,有鉴于一般家电价格持续走低,家电厂商遂转战具高附加价值的网络家电。不过,由于先前厂商推出的网络家电价位较高,且消费者质疑不同厂商制造的产品间的联机是否通畅等因素使然,实际销售成绩并不理想。因此,Sanyo、Sharp、Toshiba和Mitsubishi Electric四公司于2003年12月计划联合开发网络家电的核心技术「iReady」,确保不同品牌间的网络家电可以相互连接。期待藉此共同研发技术,降低产品价格,推动网络家电普及,同时亦呼吁Panasonic、南韩Samsung等日本国内外厂商加入共襄盛举。

iReady是遵循「ECHONET ver3.0」的技术规格,使用这项技术规格,只需将通信模块插入家电上的专用插槽,就能实现网络接取。iReady预定支持的通信方式包括Bluetooth,无线LAN(IEEE 802.11b)等,由于通信机能是外接式的,因此具有扩张性,将来可以支持更多通信方式,例如小电力无线方式。

四公司将于2004年开始上市配备iReady插槽的空调、冰箱、微波炉和洗衣机。未来四家厂商生产的网络家电产品将备有端子,可外接转接器(Adapter)。消费者仅需另购转接器或通用的遥控器,即可操控家中的网络家电。

团结就是力量  加值产品振衰起弊

随着高龄者看护需求的提升、利用网络确认高龄者的安全状况,以及家庭保全与居家健康管理等服务需求的增加,家庭网络系统的重要性逐渐增温。透过一套完备的家庭网络系统,不但可以提高生活品质,更能够增加生活上的方便性。

日本原本就是家电王国,家电大厂对于ECHONET的布局动作十分积极,四大家电大厂连手制定iReady技术规格,将是ECHONET迈向普及化的一个重要里程碑。预测到2010年日本国内iReady产品的普及率将达到整个网络家电市场的60%,预估2004年度市场规模将达650亿日圆;2010年度上看7,808亿日圆。

对于家电业务利润持续低迷的日本厂商来说,具有高附加价值之智能网络家电极有可能成为扭转乾坤的主力商品。透过共通化的网络家电,将更容易建构家庭保全或是家庭医疗保健等家庭网络架构。若以ECHONET为标准规格的网络家电在这些大厂的大力推展之下逐渐在日本普及开来,则不可讳言的,ECHONET将有可能逐步迈向国际化,成为更多国际家电大厂所支持的家庭网络标准。
(责任编辑:admin)
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